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Soupçonnant une fraude, les États-Unis suspendent certains programmes d'aide à la Syrie

Alors que la Maison Blanche a placé l'aide humanitaire au cœur de sa politique syrienne, l'agence gouvernementale chargée de la décaisser a gelé plus de 200 millions de dollars de contrats, craignant des fraudes importantes.

Alors que les combats aggravent les conditions cauchemardesques dans le nord de la Syrie, les suspensions ont affecté la livraison de médicaments, de nourriture et d'autres aides vitales à des centaines de milliers de civils depuis décembre. Une enquête sur la fraude présumée a été officiellement annoncée en avril, mais les détails n'ont été révélés qu'une audience du Congrès ce mois-ci.

À Alep, une ville ravagée par la violence, des hôpitaux de premier plan ont été au bord de la fermeture lorsqu'ils se sont retrouvés sans soutien financier. Ailleurs, les civils déplacés dans la chaleur de cuisson ont reçu des bâches trop petites pour couvrir un adulte et des kits alimentaires dans lesquels les lentilles avaient été remplacées par du sel.

Malgré notre bonne volonté, de mauvais personnages ont profité de la situation complexe à des fins personnelles, privant finalement le peuple syrien de la nourriture, des vêtements, des soins de santé et d'autres aides dont il a un besoin urgent, Ann Calvaresi Barr, inspectrice générale de l'Agence américaine pour le développement international (USAID ), a déclaré ce mois-ci à la commission des affaires étrangères de la Chambre des représentants.

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L'agence a reçu au moins 116 plaintes pour abus et 25 enquêtes ont été ouvertes, dont les deux tiers concernent des vols et des fraudes. Des contrats d'une valeur de 239 millions de dollars ont été suspendus.

Lors de l'audition du comité de la Chambre, Thomas Melito, un haut fonctionnaire du Government Accountability Office, qui a publié un rapport ce mois-ci sur l'amélioration de la surveillance des programmes d'aide à la Syrie, a déclaré qu'il ne croyait pas que l'USAID ou le Département d'État avaient la moindre idée de la somme d'argent qui avait été perdue.

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Les problèmes soulignent un dilemme plus large : comment fournir de l'aide dans une zone de guerre où la plupart craignent de voyager. Les États-Unis sont le principal donateur humanitaire en Syrie, mais la plupart des 5,5 milliards de dollars d'aide américaine ont été distribués par l'intermédiaire des Nations Unies et de nombreuses organisations partenaires.

Les États-Unis ont fermé leur ambassade à Damas en 2012.

Lorsque vous travaillez à l'étranger et sans consulat, les choses deviennent très complexes, très risquées et très dangereuses, a déclaré Nancy Lindborg, présidente de l'Institut américain de la paix et ancienne haut fonctionnaire de l'USAID. Elle a comparé les défis de l'opération transfrontalière aux efforts d'aide en Somalie. Là, comme en Syrie, des travailleurs humanitaires ont été kidnappés et tués pour leur travail.

Plus tôt ce mois-ci, le secrétaire d'État John F. Kerry a annoncé un nouveau financement humanitaire de près de 439 millions de dollars pour la Syrie et les pays voisins.

L'USAID a déclaré ce mois-ci que la plupart des organisations partenaires n'avaient pas évalué le risque de fraude au sein de leurs opérations. L'agence a déclaré qu'elle s'employait à remédier à ce problème et qu'elle avait fourni à ses partenaires un nouveau manuel sur la façon de détecter les fautes professionnelles.

Lorsque l'USAID a appris l'existence d'une possible fraude dans l'aide humanitaire aux Syriens, nous avons pris des mesures immédiates pour arrêter plusieurs activités en Turquie et suspendre les particuliers et les fournisseurs tiers de recevoir des financements américains, a déclaré le porte-parole Ben Edwards. L'USAID a tiré les leçons de cette expérience et prend des mesures supplémentaires pour protéger notre assistance, notamment en limitant la quantité de fournitures de secours dans un entrepôt, en améliorant le suivi des programmes et en veillant à ce que les programmes soient immédiatement suspendus ou terminés en cas de fraude ou de détournement.

International Medical Corps (IMC), une organisation caritative basée à Los Angeles, a déclaré vendredi que certains de ses achats financés par l'USAID restaient en attente, en attendant le résultat de l'enquête.

Dans le sud de la Turquie, des employés actuels et anciens d'IMC ont déclaré lors d'entretiens qu'une mafia de fournisseurs avait comploté pour truquer les offres, acceptant des marchandises de qualité inférieure qui ne répondaient pas aux spécifications facturées. C'était comme un cartel, a déclaré un cadre supérieur, qui, comme d'autres, n'était pas autorisé à parler aux médias ou craignait des répercussions.

IMC a déclaré vendredi avoir également licencié une poignée de membres du personnel soupçonnés d'être impliqués dans des stratagèmes de fraude sophistiqués. Nous sommes tout à fait prêts à agir rapidement si nous découvrons que du personnel supplémentaire est impliqué, a déclaré Rebecca Gustafson, porte-parole.

La suspension du financement a conduit IMC à supprimer 800 employés, a indiqué l'organisation, pour la plupart des Syriens vivant dans la zone de guerre. Chacun de ces salaires aurait soutenu environ 10 personnes, a déclaré un ancien membre du personnel.

L'International Rescue Committee (IRC), une organisation caritative mondiale dirigée par l'ancien ministre britannique des Affaires étrangères David Miliband, et GOAL, un groupe irlandais à but non lucratif qui a soutenu des dizaines de boulangeries dans le nord-ouest de la Syrie, font également l'objet d'une enquête.

L'IRC a déclaré vendredi dans un communiqué qu'il travaillait ouvertement et en collaboration avec l'USAID pour enquêter sur cette question. Il a déclaré que ses programmes transfrontaliers entre la Turquie et la Syrie ont servi plus de 2 millions de personnes, malgré l'ampleur, les risques et les obstacles associés au fonctionnement dans un environnement déchiré par la guerre.

GOAL a déclaré mardi qu'il coopérait également à l'enquête et que le financement américain pour les achats de certaines parties de son programme d'aide avait été suspendu.

Bien que la programmation à distance ait posé de sérieux défis, les responsables de l'aide affirment qu'il s'agit désormais de la seule option pour desservir des régions de Syrie échappant au contrôle du gouvernement.

Les opérations d'aide de l'ONU à partir de Damas ont une portée limitée, leurs activités étant affectées par les exigences du gouvernement du président Bachar al-Assad, selon certains critiques. La campagne syrienne, un groupe de défense de l'opposition, a accusé les Nations Unies dans un rapport le mois dernier d'abandonner sa neutralité par une culture de conformité qui a permis au gouvernement d'opposer son veto aux livraisons d'aide aux zones assiégées où les chiffres compilés par le Réseau syrien pour les droits de l'homme suggèrent que plus de 400 personnes sont mortes de faim.

Lors d'une conférence de presse après sa publication, le porte-parole du secrétaire général des Nations Unies Ban Ki-moon, Stéphane Dujarric, a déclaré que le rapport discrédite le travail des travailleurs humanitaires nationaux et internationaux.

L'ONU n'a jamais hésité à appeler les parties au conflit, y compris le gouvernement syrien, pour avoir entravé le travail humanitaire de l'ONU en Syrie, a-t-il déclaré.

Réfléchissant à la corruption, un ancien membre du personnel de l'IMC a déclaré que l'enquête devrait servir de signal d'alarme pour les groupes d'aide.

Vous ne pouvez plus vous en tirer avec ce genre de mauvaise surveillance et de manque de procédure, a déclaré le membre du personnel, s'exprimant sous couvert d'anonymat.

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