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Des groupes rivaux liés à al-Qaïda se renforcent en Syrie avec un mélange de pragmatisme et de militantisme

GAZIANTEP, Turquie —Peu de temps avant que ses membres ne tuent 14 enfants chiites irakiens dans un attentat à la bombe dans une école ce mois-ci, le groupe autrefois connu sous le nom d'al-Qaïda en Irak a envoyé des guérilleros dans les villages du nord de la Syrie avec l'ordre de rouvrir les salles de classe sunnites locales. Lors d'une série de visites au début de l'automne, les militants ont distribué des manuels religieux ainsi que des sacs à dos portant le nouveau nom du groupe : l'État islamique d'Irak et de Syrie.

A quatre heures de route à l'est, une faction rivale d'al-Qaïda appelée Jabhat al-Nosra était occupée à mettre en place un programme d'emploi à Ash-
Shaddadi, une ville du désert qu'il occupe depuis février. Les islamistes ont redémarré la production d'un gisement de pétrole qui avait été ralenti par les combats, et ils ont mis le feu à l'usine de gaz naturel de la ville, désormais une source de revenus pour Ash-Shaddadi et ses nouveaux dirigeants.

Les deux groupes rebelles, avec leurs lignées distinctes du réseau terroriste fondé par Oussama ben Laden, sont devenus le centre des craintes occidentales que les influences djihadistes au sein du mouvement rebelle syrien augmentent . Deux ans et demi après le début du conflit dans le pays, les islamistes se taillent des fiefs et montrent des signes d'enracinement.

Nous avons tous la même aqidah [credo islamique] qu'al-Nosra ou l'État islamique, a déclaré un Palestinien jordanien de 23 ans qui a donné son nom sous le nom d'Abu Abdallah dans une interview en Jordanie et qui se bat pour une brigade rebelle alliée à la islamistes. Le but est de libérer les terres musulmanes et d'y avoir le drapeau islamique.

L'importance des deux groupes - en tant que combattants, en tant que recruteurs et, plus récemment, en tant qu'administrateurs locaux - semble s'être accélérée alors même que l'administration Obama cherche à soutenir les rebelles syriens modérés et laïcs avec de nouvelles armes et de nouveaux entraînements. De multiples études indépendantes, ainsi que des évaluations de responsables du renseignement occidentaux et moyen-orientaux, montrent que les islamistes purs et durs progressent à presque tous les niveaux, sapant les efforts occidentaux pour trouver une alternative démocratique au président syrien Bachar al-Assad.

Les affiliés d'al-Qaïda se sont affrontés avec d'autres groupes rebelles et, parfois, entre eux, et leur utilisation de combattants étrangers et leurs tentatives d'imposer une idéologie ultraconservatrice ont aliéné certains Syriens habitués à un régime laïc.

La situation est si mauvaise, a déclaré Mohammed Abdelaziz, un militant de la ville de Raqqah, dans le centre-nord, qui a déclaré que l'État islamique d'Irak et de Syrie - communément appelé ISIS - a criminalisé l'usage du tabac et a procédé à des exécutions publiques. Beaucoup de gens viennent de s'échapper de la ville, et beaucoup d'autres envisagent de le faire.

Mais d'autres Syriens ont embrassé les djihadistes et se sont félicités du retour de l'ordre civil dans des villes dévastées par des mois de combats.

Un combattant syrien de 22 ans qui s'est identifié comme Abu Bahri a déclaré dans une interview ici qu'environ 100 personnes de sa ville natale d'Azaz ont rejoint l'Etat islamique après avoir été frustrée par l'inefficacité de la brigade plus modérée de la tempête du Nord, qui était en charge de la ville. Et l'échec de l'Occident à mettre fin à l'effusion de sang a renforcé le message des extrémistes. Je les soutiens parce qu'ils détestent les États-Unis, ils détestent l'Occident, qui nous a trompés, a déclaré Mohammed Saeed, un travailleur humanitaire de Palmyre maintenant basé dans la ville frontalière turque de Reyhanli.

En Syrie, [les islamistes] ont un niveau de contrôle dont ils n'ont jamais bénéficié en Irak, a déclaré Aymenn Jawad al-Tamimi, un expert des groupes djihadistes syriens au Middle East Forum, une organisation de recherche à but non lucratif à Washington. En plus de leurs compétences en matière de combat et d'organisation, a-t-il dit, ils semblent avoir assimilé les leçons de l'Irak, où les attaques aveugles d'Al-Qaïda contre les civils ont horrifié et repoussé les Irakiens ordinaires et ont pratiquement détruit le réseau de soutien des terroristes.

Ils ont appris que vous avez besoin d'un peu de sensibilisation auprès des habitants ; vous ne pouvez pas simplement les exploiter entièrement, a déclaré Tamimi. Un élément clé de cette stratégie, a-t-il ajouté, est la sensibilisation des enfants.

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Dans la compétition pour les sympathies locales, l'avantage appartient à Jabhat al-Nosra, une branche de la branche irakienne d'al-Qaïda qui s'est publiquement alignée sur Ayman al-Zawahiri, adjoint de longue date de Ben Laden et son successeur à la tête d'al-Qaïda. Depuis sa fondation au début de l'année dernière en tant que groupe rebelle syrien, Jabhat al-Nusra a minimisé ses liens avec le mouvement terroriste international tout en cherchant à limiter les dommages collatéraux des attentats-suicides et des attentats à la bombe en bordure de route qui sont ses armes préférées contre les forces gouvernementales syriennes.

ISIS est confronté à un défi beaucoup plus difficile, le groupe terroriste renommé qui est à l'origine d'une campagne d'attaques sauvages contre les marchés, les écoles et les villages chiites de l'Irak voisin. Le contingent syrien de 8 000 hommes du groupe compte une plus grande proportion de djihadistes étrangers que tout autre groupe rebelle, selon les analystes. En seulement six mois d'opérations dans le pays, il a effrayé et mis en colère les Syriens avec son interprétation extrême de l'islam – y compris les coups et les exécutions pour des infractions religieuses présumées.

Pourtant, ces dernières semaines, l'Etat islamique a également cherché à réformer son image en rouvrant des écoles et en livrant de la nourriture, des médicaments et de l'énergie aux villes et villages fatigués par la guerre. Il a parrainé des concours de dégustation de glaces et de tir à la corde pour les enfants et a construit des camps d'entraînement où les adolescents apprennent les techniques de combat et participent à des chants appelant à la destruction d'Assad et de ses alliés, les voyous et les infidèles.

Certains Syriens qui désapprouvent le zèle religieux de l'Etat islamique ont déclaré qu'ils applaudiraient la présence d'une force disciplinée et aguerrie si elle infléchissait l'élan dans un combat qui semblait dans l'impasse depuis des mois.

Si l'État islamique était organisé et ne s'immisçait pas dans la vie des gens, nous les accueillerions, a déclaré Mahmoud al-Hassan, un commerçant de 30 ans originaire d'Alep, dans le nord du pays, qui visitait un hôpital en Turquie après que son cousin a été abattu par un tireur d'élite.

Vision djihadiste partagée

Pour les gouvernements occidentaux, cependant, la position retranchée des djihadistes en Syrie est un autre tournant inquiétant du conflit. Les responsables américains et moyen-orientaux affirment que Jabhat al-Nosra et ISIS attirent une grande partie de l'argent étranger et la majorité des combattants étrangers affluant en Syrie.

Ce qui trouble les observateurs occidentaux, ce ne sont cependant pas les prouesses au combat des groupes, mais leur vision commune d'un djihad qui s'étend au-delà de l'éviction d'Assad. Alors que d'autres rebelles se battent pour renverser le dictateur syrien, disent les anciens et actuels responsables américains et moyen-orientaux, les groupes al-Qaïda transforment le conflit en une lutte symbolique contre l'Occident et Israël, en utilisant des mots et des images qui résonnent avec les mêmes idées. Musulmans de la péninsule arabique à l'Europe occidentale.

Abu Khaled, un combattant né au Liban âgé de 26 ans, a déclaré que le champ de bataille en Syrie s'est étendu à cause de groupes tels que l'EI, inspirant l'espoir que les soulèvements du printemps arabe à travers le Moyen-Orient donneront lieu à une révolution islamique plus large dans laquelle tous les laïcs et les dirigeants soutenus par l'Occident seront remplacés.

Nous avons toujours dit que l'un des principaux problèmes, ce sont les dirigeants, et maintenant, voyez comment les uns après les autres disparaissent, a déclaré Khaled, qui s'est exprimé à condition que son nom complet ne soit pas révélé. Et cela ne s'arrêtera pas tant que nous n'aurons pas atteint notre objectif.

Les titres officiels adoptés par les deux groupes d'al-Qaïda incluent le terme arabe pour la grande Syrie - al-Sham - que les islamistes radicaux utilisent pour lier leur mouvement à l'ancien califat islamique qui régnait sur une vaste partie du Moyen-Orient, avec Damas pour capitale. . L'utilisation du terme, disent les djihadistes, évoque une image d'un futur Moyen-Orient dans lequel les frontières et les gouvernements actuels ont été remplacés par un seul État islamique, englobant les territoires de la Syrie, du Liban, de l'Irak, de la Jordanie et d'Israël.

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C'est l'appel des groupes à un plus grand djihad qui explique pourquoi les volontaires étrangers continuent d'affluer en Syrie en nombre qui dépassent ceux observés lors des conflits en Afghanistan, en Bosnie ou en Irak, a déclaré Bruce Riedel, un ancien officier de la CIA et conseiller sur le Moyen-Orient auprès de quatre administrations américaines.

La Syrie est devenue la destination la plus importante de tous les temps pour les aspirants djihadistes, car c'est le cœur du monde musulman à la frontière de la Palestine, a déclaré Riedel, chercheur principal à la Brookings Institution. Pour les djihadistes, c'est enfin la route de Jérusalem.

Se battre pour le pouvoir

Pour les experts en terrorisme, il était inévitable qu'un groupe militant aligné avec al-Qaïda surgisse de la violence sectaire brutale de la guerre civile en Syrie. Comment le conflit en est venu à présenter deux factions concurrentes d'Al-Qaïda est une histoire qui reflète les luttes de pouvoir au sein du mouvement djihadiste dans la décennie qui a suivi les attentats terroristes du 11 septembre 2001.

Les deux groupes tirent leurs racines de l'organisation autrefois connue sous le nom d'al-Qaïda en Irak, la faction terroriste fondée par le jordanien Abu Musab al-Zarqawi et connue pour une série de décapitations et d'attentats à la bombe spectaculaires pendant l'occupation américaine de l'Irak. Après la mort de Zarqawi en 2006, l'organisation a été presque détruite par une combinaison de la pression militaire américaine et d'un quasi-
rejet universel de sa tactique par les sunnites irakiens.

Le groupe a changé de nom après la mort de Zarqawi, devenant l'État islamique d'Irak, mais il ne s'est jamais complètement rétabli. Seule une poignée de cellules étaient actives en Irak lorsque le début du soulèvement syrien a offert une chance au groupe de se réaffirmer, sur une autre scène.

L'État islamique a envoyé un flot d'agents en Syrie au cours des premiers mois du soulèvement et, au début de 2012, il a soutenu la formation d'un nouveau groupe rebelle, Jabhat al-Nusra li-Ahl al-Sham, ou Front de soutien à la Peuple de la Grande Syrie. Son chef, Abou Mohammad al-Golani, était un haut responsable de l'organisation terroriste irakienne, et il a reconnu avoir reçu de l'argent de départ de ses camarades à Bagdad.

Citant les liens du groupe avec al-Qaïda, le département d'État a qualifié Jabhat al-Nosra d'organisation terroriste en décembre. Mais dans des déclarations publiques, Golani a minimisé les origines irakiennes de Jabhat al-Nosra et a insisté sur le fait que le seul objectif de son groupe était de vaincre le gouvernement Assad.

Pourtant, Jabhat al-Nosra s'est rapidement distingué des autres groupes rebelles par son utilisation de combattants étrangers ainsi que par ses tactiques et armes militaires, perfectionnées pendant le conflit irakien : kamikazes et engins explosifs improvisés, ou engins explosifs improvisés.

Pendant ce temps, les tensions montaient tranquillement entre Jabhat al-Nosra et son organisation mère, et elles se sont répandues au grand jour au début de cette année. Le 9 avril, le groupe irakien a annoncé un autre changement de nom – cette fois en État islamique d'Irak et de Syrie – et a revendiqué Jabhat al-Nusra comme la branche syrienne de l'organisation. Un jour plus tard, Golani a riposté avec une déclaration niant tout lien avec les Irakiens et jurant allégeance à Zawahiri, le chef du réseau mondial d'al-Qaïda.

La Syrie est un tel gâchis que même al-Qaïda est divisé, a déclaré Kadar Sheikhmous, un militant syrien basé ici à Gaziantep, une ville du sud de la Turquie.

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Zawahiri a été appelé à arbitrer le différend. L'Egyptien à la barbe grise a publié une déclaration en juin déclarant que les deux groupes étaient des branches indépendantes d'Al-Qaïda. Puis il a appelé les deux à coopérer.

Arrêtez toute attaque verbale ou physique contre l'autre partie, a écrit Zawahiri dans une lettre ouverte aux groupes.

Les querelles idéologiques se poursuivent sur les sites Web de médias sociaux tels que Twitter et Facebook, et les deux groupes se disputent les ressources.

Pourtant, malgré les divergences de direction et les différences de tactique, les deux factions djihadistes coopèrent désormais plus souvent qu'elles ne s'affrontent, selon des experts américains et moyen-orientaux qui ont étudié les deux groupes. Dans certaines villes contestées, comme Alep, les deux groupes se battent en tant qu'entités distinctes, coordonnant parfois des tactiques. Dans d'autres régions, telles que Raqqah, détenue par les rebelles, elles ont été pratiquement interchangeables, les allégeances changeant constamment, selon les experts.

Ils opèrent parallèlement les uns aux autres, a déclaré Aaron Zelin, un expert des groupes djihadistes au Washington Institute for Near East Policy. Ils ont des structures de commandement différentes et ISIS utilise plus de combattants étrangers - environ 30 à 40 % de ses forces, contre 10 % pour al-Nosra. Mais vous ne pouvez pas dire que l'un est si différent de l'autre. Ils nagent dans les mêmes eaux idéologiques.

Warrick a rapporté de Washington et Mekhennet a rapporté de Tripoli, au Liban, et de Zaatari, en Jordanie.