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PARLANT LIBÉRALEMENT

LE PRÉSIDENT CLINTON a eu une grande chance d'élever le dialogue de campagne et de le faire lever un peu, mais il l'a refusé froidement. Quand Bob Dole l'a qualifié de « libéral au placard », Clinton aurait pu dire qu'il était un libéral – et fier de l'être. Il aurait pu se souvenir de la définition du dictionnaire : « généreux, large d'esprit, tolérant ». Ou il aurait pu citer d'Eleanor Roosevelt une ligne que m'a envoyée la lectrice de Virginie Doris Whitman : « Les États-Unis doivent ressusciter avec conviction et audace le bon mot américain libéral » qui dérive du mot libre. Nous devons chérir et honorer le mot libre ou il cessera de s'appliquer à nous.

Ou Clinton aurait pu ignorer l'accusation ou en rire. Au lieu de cela, il a choisi d'être sur la défensive. Il n'est pas, n'a pas été et ne sera jamais un libéral, a-t-il déclaré à Jim Lehrer dans une interview sur PBS. Les libéraux s'inquiètent de sa signature du projet de loi sur la réforme de l'aide sociale ; il a frotté du sel dans cette blessure. Clinton agit comme s'il était impliqué dans une lutte au coude à coude, pas 20 à 30 points d'avance. Il sursaute au moindre bruissement dans les buissons. Un mot de Dole et il monte en selle et s'en va en criant des ravages.

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Les politiciens démocrates sont toujours appelés « libéraux ». Le représentant John Bryant du Texas a entendu le mot comme épithète au cours de ses 14 années au Congrès. Il se dit populiste. Quand ses rivaux l'appelaient libéral, ils voulaient dire, dit-il, « un libertin », quelqu'un « avec un manque fondamental de valeurs, aucune adhésion aux normes culturelles ». Les sondages de Clinton ont dû montrer que le « libéral » est toujours radioactif dans la politique américaine, et il ne prend aucun risque.

L'offensive « libérale » de Dole a coûté très cher à sa campagne. Pour faire avancer les choses, il a dû sacrifier un autre problème, le personnage de Clinton. Sur cette question, Dole a maintenant donné au président un certificat de bonne santé. Le président n'est pas, comme Dole l'a dit précédemment, un homme sans principes fondamentaux ni convictions profondes. 'C'est un homme d'engagement', a déclaré Dole dans l'Ohio, en jetant le problème du caractère aux loups entourant son expédition aux confins du malheur. Dole a transformé son adversaire d'aventurier-opportuniste en un adepte résolu d'un credo odieux. Michael Dukakis grimaça et tressaillit à chaque fois que George Bush lui lançait le mot. Clinton fait de même. Il proteste, j'ai signé le projet de loi sur l'aide sociale, n'est-ce pas ? Je suis pour la peine de mort, non ?

Et tandis que Clinton n'avait pas un seul mot positif à dire sur les libéraux dans l'interview, il s'est prononcé étonnamment pour la défense de son guide errant Dick Morris. 'Qu'y a-t-il à dire?' » demanda-t-il avec agacement lorsque le présentateur Jim Lehrer lui demanda pourquoi il avait été si silencieux sur le sujet. Beaucoup de gens ont trouvé beaucoup de choses à dire sur le conseiller qui a trahi la confiance de Clinton avec une prostituée à l'hôtel Jefferson, l'allié qui a presque fait dérailler la convention démocrate, traîné le personnel de la Maison Blanche à travers un trou de serrure, occasionné des kilomètres d'impression et de film, et à lui seul a relancé tout le problème du personnage. Mais Bill Clinton est libéral, au sens littéral, quand il s'agit de son ancien guide et acolyte. Il a dit à Lehrer que Morris est 'un homme très doué', 'un homme très brillant'. Clinton espère juste que la vie de Morris et de sa femme, la longue souffrance d'Eileen McGann, 'se passera bien'.

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Les démocrates sont stupéfaits par la fortune fulgurante du président. Ils veulent qu'il gagne et qu'il gagne suffisamment pour les amener aussi, mais pas au point de devenir un monstre politique. Ils se souviennent du comportement de Nixon après le glissement de terrain et de celui de Lyndon Johnson. L'arrogance prend le dessus.

Mais à vrai dire, Washington a été distrait ces derniers temps par le glamour. La nouvelle du mariage de John Kennedy Jr. a frappé fort, principalement parce que la liste des invités était si petite et les informations si limitées. Tout cela était d'un romantisme insupportable. L'image de lui embrassant la main de sa blonde mariée a provoqué une tornade de soupirs. « Vous voyez », souffla un conseiller du Sénat, « il la traite comme une reine ».

Tous les mariages sont une victoire sur l'appréhension et le doute. Kennedy était plus. Le célibataire le plus éligible au monde a exclu les tabloïds qui l'ont tourmenté toute sa vie. Leaky Washington était plein d'envie. Comment a-t-il réussi ? Comment se fait-il que la couturière n'ait pas bavardé ? (Il s'est avéré qu'il était à Paris.) Et les gens du traiteur ? (Les insulaires de Géorgie ne parlent pas.) C'était un coup remarquable : JFK Jr. a trouvé 40 Américains capables de garder un secret.